Why al-Bukamal?

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Al-Bukamal is a Syrian 100,000 citizens town located on the southern bank of the Euphrates River along the border between Iraq and Syria.

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al-Bukamal, the first Syrian town once crossed the Syria-Iraq border

On the entire area between the southeast of Deir ez Zor and the east desert of the Homs province because of their small population and large distances to the “hottest” areas of the war in Syria there have not undergone major fighting, but rather decisive raids or skirmishes  that determined who would control the area.

Since the end of 2015 a group called NSA (New Syrian Army) has been operating in less populated desert areas of the governorates of Deir ez Zor and Homs. It is a USA-Jordan supported, trained and armed group to face IS on these areas in which so far they have not found contestation.

On 28 and 29 June there was a short skirmish between elements of the NSA and ISIS when the former suffered a small defeat while trying to conquest al-Bukamal. If you are interested on this battle I recommend you the article of RaoKumar.

But what interests us here is, why the NSA and its sponsors chosen to concentrate their rather scarce resources on al-Bukamal and not anywhere else? How important is this town?

First al-Bukamal is Syrian key of the N4 highway that runs along the southern bank of the Syrian Euphrates from the border with Iraq to Lake Assad, passing major cities like Deir ez Zor, Raqqa and Taqba, an area where runs the backbone of the caliphate.

Moreover, on November 2015 the Kurds conquered the strategic town of Sinjar, key to control the road 47 that allowed direct communication between the two capitals of IS, Mosul, their Iraqi capital and Raqqah, their Syrian capital.

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Since that moment communications between Mosul and Raqqah must be made on a much longer route. It should go along some of the roads from Mosul headed to the south and then went to the point of passage on the Iraq-Syria border and oh surprise! just when you cross the Syria-Iraq border you found al-Bukamal.

NSA operation probably was aimed at control and disrupt the traffic between the Syrian and Iraqi parts of the caliphate, thus putting the icing on the cake that began to be cooked in Sinjar.

But the importance of this enclave does not end there, because Raqqah or Mosul will fall (and one will do it before the other) so in that case is likely that the caliphate efforts will pass to concentrate on the remaining capital, and when such jihadists from an alleged conquered Mosul would want to go to Syria, where  would they go throw ?. Certainly one possibility would again be al-Bukamal, which makes us think that when a withdrawal of one of the parts of the caliphate to the other the NSA even with the support of Western special forces might try to control this strategic location to “catch” a as much retreating terrorists as possible.

But the importance of al-Bukamal do not end here.

There was an operation on October 2008 committed by the special forces unit Task Force 17 in al-Sukariya, in the north of al-Bukamal (source). There special forces killed Abu Ghadiya, a “facilitator” for the passage of jihadists from Syria to Iraq for AQI (remember that  Islamic State was AQI on the past).

The fact narrated above is nothing more than an illustrative example, the truth is that there were three major routes called “ways of rats” wich during the years of the Iraqi insurgency against US were used by Al Qaeda to send volunteer fighters through them passing through Syria and Jordan. It is likely that these routes were generally used to carry out all kinds of illegal activities related to smuggling, weapons black market  and of course to move volunteers to the insurgent groups based in Iraq.

And here is where comes into play again al-Bukamal, since in all likelihood is not an unknown area to IS because when they were operating in the shadow as a criminal organization they probably had important interests on the area so if the enemies of ISIS in Iraq or Syria destroy the caliphate it will not disappear, but rather will mutate in an insurgent guerrilla force that will probably need to retain some infrastructure in key border cities like al-Bukamal to move money , weapons, men and any other kind of elements, hence al-Bukamal has great importance and it should be a valuable objective to control.

Taking in to account all the information expressed above we can expect more NSA attempts to control al-Bukamal, even with Western special forces support and specially on the eventuality of the fall of one of the capitals of IS.


Main source:

Author: Leigh Neville Original title: Special Forces: In the war on terror (about the 2008 SFs operation)

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¿Por qué al-Bukamal?

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Al-Bukamal es una ciudad siria situada en la rivera sur del río Éufrates junto a la frontera entre Iraq y Siria, se supone que en 2012 estaba poblada por algo más de 100.000 habitantes.

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al-Bukamal, primera ciudad siria tras cruzar la frontera iraquí

Toda el área situada entre el sureste de Deir ez Zor y el desierto del este de la provincia de Homs, por su poca población y su gran distancia respecto a las áreas más candentes de la guerra de Siria han hecho que esta zona no haya sufrido grandes combates, sino más bien pequeños raids o escaramuzas decisivas que han determinado quién controlaría la zona.

Desde finales de 2015 lleva operando en las áreas menos pobladas del desierto de las gobernaciones de Deir ez Zor y Homs un grupo llamado NSA (Nuevo Ejército Sirio) un grupo apoyado, entrenado y armado por Jordania y Estados Unidos para enfrentarse a EI en estas áreas en las que hasta ahora no había encontrado gran contestación.

Desde el punto de vista operativo el NSA es una mezcla de tres elementos, fuerzas especiales, infantería ligera y fuerzas de milicia:

  • Realizan las misiones propias de las SF al llevar acabo raids nocutnos, golpes de mano, así como operaciones de reconocimiento que incluyen la posibilidad de solicitar apoyo aéreo o artillero
  • Tienen el entrenamiento propio de la infantería ligera, obviamente no tienen un entrenamiento de tanta calidad como el de las SF, pero sí se trata de infantería ligera diseñada para aprovechar su movilidad y flexibilidad en el desierto y de esta forma alcanzar sus objetivos aún enfrentándose a fuerzas superiores en número y medios
  • Son similares a casi cualquier fuerza de milicia de Siria en el sentido de que el grueso de su equipamiento lo compone armamento ligero, vehículos Toyota siendo lo más pesado que operan sistemas de ATGM o morteros de 120 mm.

Durante el 28 y 29 de junio de 2016 se produjo una escaramuza de corta duración entre elementos del NSA y de EI en los que el primero sufrió una pequeña derrota. Si tiene más interés en conocer la batalla le recomiendo el artículo de @RaoKumar.

Sin embargo lo que aquí nos interesa como reza el título del artículo es ¿por qué el NSA y sus patrocinadores eligieron concentrar sus más bien escasos recursos en al-Bukamal y no en cualquier otro lugar? ¿que importancia tiene dicha localidad?

En primer lugar al-Bukamal es la llave siria a la carretera N4 que recorre toda la rivera sur del Éufrates sirio desde la frontera con Iraq hasta el lago Assad, bañando a su paso las importantes ciudades de Deir ez Zor, Raqqa y Taqba, una zona por la que discurre la columna vertebral de Daesh.

Más aún en noviembre de 2015 los kurdos conquistaban la estratégica localidad de Sinjar, clave para controlar la carretera 47 que era la que permitía la comunicación directa entre las dos capitales de EI, Mosul, su capital en Iraq y Raqqah, su capital en Siria.

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De esta forma la comunicación entre Mosul y Raqqah pasó a  ser realizada a través de una vía mucho más larga siguiendo alguna de las carreteras que desde Mosúl se dirige hacia al sur y posteriormente se dirige al punto de paso en la frontera Iraq-Siria y ¡o sorpresa! justo al otro lado de la frontera entre Siria e Iraq nos encontramos con la ciudad de al-Bukamal.

La operación del NSA con toda probabilidad estaba dirigida a controlar el tráfico rodado entre las partes siria e iraquí del califato, poniendo así la guinda al pastel que comenzó a elaborarse en Sinjar.

Pero la importancia de este enclave no acaba ahí, ya que cuando Raqqah o Mosul caigan (y una lo hará ates que la otra) es probable que los esfuerzos pasen a concentrarse en la capital restante, y cuando por ejemplo los yihadistas procedentes de una supuesta Mosul conquistada quisieran ir a Siria ¿por donde pasarían?. Desde luego una de las posibilidades sería de nuevo al-Bukamal, lo que nos hace pensar que cuando se produzca una retirada de una de las partes del califato hacia la otra el NSA incluso con el apoyo de fuerzas especiales occidentales podría tratar de controlar esta estratégica localidad para “pescar” a cuantos terroristas en retirada se pueda.

Pero la importancia de al-Bukamal no acaba aquí.

En octubre de 2008 se produjo una operación por parte de la Task Force 17 de las fuerzas especiales en al-Sukariya, en el norte de al-Bukamal, en Siria (fuente). Allí las fuerzas especiales mataron a Abu Ghadiya, un “facilitador” para el paso de yihadistas desde Siria a Iraq para AQI (recordemos que Estado Islámico antes de serlo fue AQI).

El hecho anteriormente narrado no es más que una anécdota. Lo cierto es que había tres grandes rutas denominadas “caminos de ratas” que durante los años de la insurgencia iraquí contra EEUU eran usados por Al Qaeda para hacer llegar a combatientes voluntarios a través de los mentados caminos que pasaban por Siria y Jordania. Es probable que dichas rutas fueran utilizadas en general para llevar a cabo toda clase de actividades ilegales relacionadas con el contrabando, el mercado negro de armas y por supuesto los grupos insurgentes asentados en Iraq.

Y aquí es donde de nuevo entra en juego al-Bukamal, ya que con toda probabilidad no es un área desconocida para Daesh, que cuando operaba en la sombra como organización criminal probablemente mantuvo importantes intereses en el área. De nuevo, si los enemigos de EI en Iraq o Siria alcanzan la frontera EI probablemente no desaparecerá, sino que se reconvertirá en una fuerza insurgente de guerrilla que probablemente necesitará conservar una cierta infraestructura humana en ciudades fronterizas clave como al-Bukamal para poder mover dinero, armas, hombres y cualquier otra clase de medios, de ahí la importancia no sólo de gobernar, sino de controlar al-Bukamal para evitar esta clase de tráfico ilegal a uno y otro lado de la frontera.


Fuente principal:

Autor: Leigh Neville Título original: Special Forces: In the war on terror